Asie du Sud

Dotée de la plus forte densité de population au monde, l’Asie du Sud est connue à la fois pour sa richesse linguistique et pour son ancienne tradition littéraire (orale et écrite). Les langues parlées dans cette aire géographique comptent parmi celles ayant le plus grand nombre de locuteurs natifs à l’échelle mondiale. Elles sont réparties dans quatre familles principales.

La plus grande des familles parlées dans le sous-continent indien est indo-européenne, représentée principalement par les langues indo-aryennes, mais comprenant également d’importantes minorités iraniennes et nuristanaises. La famille est présente et dominante dans la région depuis environ trois millénaires. La langue classique est le sanskrit, avec une littérature équivalente en volume à la littérature de l’Antiquité grecque et romaine. La forme la plus ancienne du sanskrit se trouve dans le Rigveda, un recueil d’hymnes sur lequel reposent plusieurs couches de textes religieux et scientifiques ultérieurs.

Les langues appartenant à la famille dravidienne sont présentes sur le sous-continent avant l’arrivée de l’indo-aryen. Possédant également une littérature riche et ancienne, elles étaient probablement autrefois parlées dans toute la région, mais sont aujourd’hui principalement concentrées dans sa partie sud (à l’exception du brahui, parlé dans la région frontalière de l’Afghanistan et du Pakistan). Quatre langues de la famille – le télougou, le tamoul, le kannada et le malayalam – représentent près de 80% de tous les locuteurs de dravidien.

Les langues austroasiatiques, parlées en Inde centrale, loin de leur région d’origine en Asie du Sud-Est, étaient sûrement présentes dans le sous-continent avant l’indo-aryen. Plusieurs d’entre elles sont menacées d’extinction.

Les langues tibéto-birmanes forment une ceinture continue le long des montagnes de l’Himalaya, s’étendant du Cachemire à la baie du Bengale.

L’Asie du Sud a également sa part de langues isolantes, le burushaski, le kusunda et le nihali, ce dernier gravement en danger.

Une telle multitude de langues fait de l’Asie du Sud un trésor de variétés linguistiques à la fois bien établies et rares et continue ainsi d’attirer un vif intérêt des chercheurs et des apprenants.

Being one the most densely population regions of the world, South Asia is known for both its linguistic richness and its ancient literary (both oral and written) tradition. The languages spoken here are among those with the largest number of native speakers on a global scale and are distributed across four main families.

The largest of the families spoken on the Indian subcontinent is Indo-European, uniting mostly Indo-Aryan languages, but also including significant Iranian and Nuristani minorities. The family has been present and dominant in the region for roughly three millennia. The classical language is Sanskrit, with a literature equal in volume to the literature of Greek and Roman antiquity combined. The oldest form of it is found in the Rigveda, a collection of hymns on which multiple layers of subsequent religious and scientific texts are based.

Languages belonging to the Dravidian family have been present on the subcontinent since before the arrival of Indo-Aryan. They likewise have a rich and old literature and were probably once spoken across the entire region but today are mostly concentrated in its southern part (with the exception of Brahui, spoken in the border region of Afghanistan and Pakistan). Four languages of the family – Telugu, Tamil, Kannada and Malayalam – account for almost 80% of all Dravidian speakers.

Likewise surely present in the subcontinent before Indo-Aryan are the Austroasiatic languages, spoken in Central India, far from their Southeast Asian homeland. Several of them are highly endangered.

Tibeto-Burman languages form a continuous belt along the Himalaya Mountains, stretching from Kashmir to the Bay of Bengal.

South Asia also has its share of language isolates, those being Burushaski, Kusunda and the severely endangered Nihali.

Being home to such a multitude of languages makes South Asia a treasury of both well-established and lesser-known language varieties and continues thus to attract an avid interest of researchers and learners.